Boek review: 'Elon Musk' door Ashlee Vance

Sinds de dood van Steve Jobs in 2011 is er maar één Silicon Valley icoon met een vergelijkbaar mystiek aureool eeft. En dit is Elon Musk, op dit moment zowel de CEO van ruimtevaart rakettenfabriek SpaceX als de elektrische autofabrikant Tesla Motors. De 43-jarige Musk is ook nog eens voorzitter van SolarCity, de grootste Amerikaanse zonnepanelen installatiebedrijf. Zijn waarde wordt door Forbes op dit moment geschat op ongeveer 13 miljard dollar, terwijl Musk op 17-jarige leeftijd van Zuid Afrika naar Canada vertrok met nauwelijks voldoende geld om van te leven.  Na het doorlopen van twee universiteiten verhuisde hij naar Sillicon Valley om te transformeren in wellicht de meest succesvolle en belangrijke ondernemer van de wereld.

In de biografie beschrijft Ashlee Vance de voorgeschiedenis van Musk in Afrika. Een onprettige en donkere jeugd, waarbij hij zijn fotografische geheugen vulde met alle boeken die hij maar in handen kon krijgen. 

Het boek maakt ook duidelijk dat Elon gedreven is door ideeën en dat hij zonder enige terughoudendheid zijn gehele vermogen hiervoor inzet. Grote risico's nemen is wat hij geërfd heeft van zijn voorvaderen. Maar zijn ideeën blijken diepe inzichten te zijn in verschillende aspecten van onze maatschappij en zelfs de mensheid. En tot nu toe kloppen ze!

In de negentiger jaren begon Musk met X.com (dat later fuseerde met de huidige naamdrager Paypal en hem 22 miljoen dollar opleverde). Dit was de eerste online bank opgezet vanuit de gedachte om geldstromen instant en veilig te laten vloeien. In een onlangs gehouden interview geeft Musk aan dat Paypal hieraan vast had moeten houden om uit te groeien tot een bank van wereldformaat. Paypal is destijds verkocht aan eBay en wordt nu weer afgesplitst van eBay om zelfstandig verder te gaan en zeker flink van formaat, maar is gaan lijken op zijn soortgenoten.

X.com achter zich latend, volgt Musk een ander inzicht en dat is dat er een plan B moet zijn voor als de mens zichzelf (per ongeluk) buiten spel zet op aarde. Mars is de planeet die we moeten koloniseren. Zag Kennedy de maanlanding nog als een focus punt voor de Amerikanen zelf, Musk streeft een hoger doel na en zonder met zijn ogen te knipperen. 

Inmiddels is SpaceX de eerste commerciële rakettenbouwer die cargo mag vervoeren naar het ISS en binnenkort zelfs de bemande vluchten van Nasa mag doen. Vanuit het het doel om Mars te koloniseren bouwt Musk aan een lanceer operatie en niet aan een project. Om Mars te laten slagen, moeten vele raketten snel en betrouwbaar de ruimte in. Dit kan alleen maar door raketten her te gebruiken om zo de tijd en kosten drastisch te kunnen verkleinen. Dit is een compleet andere mindset dan de overige raketproducenten hanteren.

Werken voor Musk valt onder hetzelfde inzicht. Wil je een bijdrage leveren aan dit grootse plan, dan is volledige toewijding noodzakelijk. Lange dagen, nachten, weekenden wordt aan projecten gewerkt. Musk is daarbij compromisloos als het om oplossingen gaat. Wie de middenweg kiest mag een andere baan zoeken. 

Tesla Motors met nu het vlagschip de Model S is een tweede bedrijf die gedreven wordt door het inzicht dat op aarde een transitie nodig is van vervuilende industrieën als kolencentrales naar zonne-energie en opslag in batterijen. Hiermee worden de pieken en dalen van de zinopbrengst opgevangen. Tot nu toe werd wereldwijd en vooral in Europa veel moeite gestoken in het installeren van zonnepanelen, maar is de transitie weg van de kolencentrales nooit integraal meegenomen. Hierover schreef ik eerder een artikel.

Musk denkt vanuit deze transities ziet de auto als perfect instrument om dit in gang te zetten. Eerst moeten grote groepen consumenten batterijen willen hebben. Omdat we alle woonhuizen van goedkope (kolen)energie voorzien is dat niet de plek. De andere vervuiler, de auto wel. Maar dan moet dit een auto zijn die in zichzelf begerenswaardig is boven andere auto's. Dit heeft geleid tot de Model S, een dure Sedan, maar die wel hoge ogen gooit in bijna alle categorieën. Dit is echter een stap richting de Model 3, die over enkele jaren wordt verwacht met een richtprijs van $35.000. 

Hiervoor zijn zoveel batterijen nodig dat deze op hele grote schaal geproduceerd zullen moeten worden. In Nevada heeft Musk de eerste Gigafactory gepland. Dit zal de prijs drastisch naar beneden brengen en innovaties op dit gebied aanjagen. 

SolarCity hoort ook dit plaatje thuis. Conventioneel kunnen particulieren, zoals in Nederland zonnepanelen aanschaffen met een gemiddelde terugverdientijd van 7 jaar. Dat is een flinke investering met de wetenschap dat met een aantal jaren de technologie en de opbrengst van nieuwe panelen flink verbeterd zal zijn. Daarom biedt SolarCity de panelen in een lease constructie aan. Voor de particulier gaan hiermee simpelweg de elektriciteit kosten per maand naar beneden en kan SolarCity vernieuwingen integraal doorvoeren.

De Powerwall die Tesla onlangs introduceerde past in dit geheel plaatje. Energie wordt opgevangen via zonnecellen en vastgehouden in batterijen. De auto is hierin eigenlijk niet meer dan een verrijdbare batterij. 

Het boek geeft een goed inzicht in het leven van Elon Musk. Tot nu toe een succesverhaal, maar gezien de risico's die hij durft te nemen zal dit een flinke achtbaan zijn.

Vanuit Emrys Academy zijn we onder de indruk van zijn inzichten en zijn wil om deze compromisloos na te streven. 

Elon Musk is niet zomaar de nieuwe Steve Jobs, eerder de nieuwe Edison. Mochten we echt om Mars belanden, dan staat zelfs Edison in zijn schaduw.